De Engelse multimiljardair en eigenaar van Virgin Group, Sir Richard Branson, kondigde in 2004 aan commerciële ruimtereizen te ontwikkelen. Daarvoor richtte hij het bedrijf ‘Virgin Galactic’ op. In 2008 moesten de eerste reizen van start gaan en op den duur wilde hij zelfs een hotel gaan bouwen in de ruimte. En toen: stilte. Wat is er gebeurd? 

Branson wilde met zijn Virgin Galactic de weg naar de ruimte vrij maken voor de ‘gewone’ burgers. Een ticket kost ongeveer 250.000 dollar. Veel mensen, onder wie beroemdheden als Ashton Kutcher en Lady Gaga, hebben een kaartje gekocht. Gaga: ‘Ik kan echt niet wachten om te gaan.’

De eerste vlucht stond gepland in 2008, maar dat ging niet door. Virgin Galactic kreeg te maken met verschillende tegenvallers; het ombouwen van hun eerste ruimteschip naar een commercieel ruimteschip bleek moeilijk te zijn, waardoor het ontwikkelingsproces een stuk langer duurde dan gepland.

De grootste tegenvaller was de crash van SpaceShipTwo, de opvolger van het eerste ruimteschip van Virgin. Tijdens een testvlucht ging het landingssysteem van het toestel te snel in werking, waardoor er teveel wrijving in de lucht ontstond en het toestel uit elkaar klapte.  Een piloot overleefde de crash niet, de andere piloot raakte zwaargewond.

Sinds deze crash horen we niets meer over Virgin Galactic. Hoe komt dat? We vragen het Bruno van Wayenburg, freelance wetenschapsjournalist met een voorliefde voor de ruimtevaart. ‘Eigenlijk is er sinds de crash oktober vorig jaar niets nieuwswaardigs meer te melden rond Virgin Galactic. Na zo’n catastrofe moet tot in de puntjes uitgezocht worden waar het fout is gegaan. Vervolgens moet gekeken worden hoe de fout opgelost kan worden en of met deze aanpassingen het toestel überhaupt nog wel de ruimte in kan. Dit kost veel tijd.’

Ondanks de tragedie geeft Virgin Galactic niet op, maar beloven wanneer de eerste reis plaatsvindt, doet het bedrijf niet meer. Dat wil niet zeggen dat ze stil zitten. Ze blijven de commerciële ruimtereizen door ontwikkelen. Sir Richard Branson zet daarnaast zijn bedrijf steeds meer in voor lanceringen van commerciële satellieten. Verschillende tests met satellieten waren al succesvol.

Maar: de concurrentie ligt op de loer: verschillende ondernemingen, zoals het Nederlands-Amerikaanse XCOR en SpaceAdventure zien ook kansen in de commerciële ruimtevaart.  Enkele bedrijven dromen over vluchten naar ruimtestations als het internationaal ruimtestation (ISS) of zelfs Mars. Een voorbeeld hiervan is het bedrijf SpaceX van Elon Musk wat recentelijk nog in het nieuws is geweest vanwege een succesvolle raketlancering. Echter geen enkel bedrijf is dicht bij een commerciële vlucht de ruimte in of doet concrete beloftes wanneer dit zal gaan plaatsvinden.

Wanneer we de ruimte in kunnen is dus nog maar de vraag. Voor veel mensen is het een onbetaalbare droom,  maar ook technisch gezien is het nog onduidelijk hoe lang het zal duren voordat de eerste toerist de ruimte in wordt geschoten. Er zit niets anders op dan geduldig wachten. <<